vendredi, 1 mars 2024

La planète mineure Chiron n’a pas d’anneaux après tout – c’est quelque chose de plus étrange

Ce que les astronomes considéraient en 2011 comme des anneaux autour de la planète mineure Chiron est en réalité quelque chose de beaucoup plus étrange, révèle une nouvelle étude. La véritable nature de la matière en orbite autour du monde glacé reste non identifiée, mais il semble qu’il s’agisse d’un disque de poussière et de gaz en constante évolution.

La découverte initiale de Chiron, un objet d’environ 210 kilomètres (126 miles), a marqué un progrès considérable dans notre compréhension du système planétaire externe. Avec une orbite qui varie de l’intérieur de Saturne jusqu’à proximité d’Uranus, Chiron était le premier d’une toute nouvelle classe d’objets avec des espaces similaires, appelés centaures. Le fait que, depuis la découverte de Chiron en 1977, des centaines de centaures aient été découverts, parmi les objets les plus étranges du système solaire, témoigne à quel point l’astronomie a réellement progressé.

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Aucun vaisseau spatial n’est allé vers Chiron, ni aucun centaure (à part Phoebe, centaure à la retraite présumée), et il est trop éloigné pour que les télescopes terrestres puissent le voir. voyez-le clairement. Cependant, nous avons découvert quelque chose de remarquable à son sujet après son passage (occulté) devant une étoile sans nom en 2011. Cela a révélé l’existence d’un système d’anneaux autour de Chiron – ou du moins nous le pensions. Des passages plus récents indiquent que nous avons mal interprété les preuves.

Les arguments en faveur des anneaux autour de Chiron provenaient du fait qu’avant et après le passage de Chiron devant l’étoile, celle-ci s’estompait puis s’éclaircissait à nouveau. La procédure a eu lieu 4 fois : deux fois avant et deux fois après l’événement principal. Cela a conduit les astronomes à conclure que le monde glacé était entouré de deux anneaux, chacun capable d’obstruer partiellement la lumière provenant d’étoiles plus lointaines.

Cette découverte a été une surprise, puisque la gravité de Chiron est si petit que nous ne savons pas comment il pourrait conserver un système d’anneaux. Néanmoins, outre les quatre géantes gazeuses du système solaire possédant des anneaux, une avait été découverte il n’y a pas longtemps autour de Chariklo (le plus grand centaure), ce qui n’était donc pas totalement inattendu. Apparemment, mettre une bague dessus fait fureur au-delà de Jupiter. Depuis lors, d’autres prospects suggèrent que cela se produit souvent.

La preuve que les choses n’étaient pas si simples provenait de l’occultation d’une autre étoile en 2018. Cela montrait également des baisses de luminosité avant et après le passage de Chiron devant l’étoile, les gouttes étaient à peu près la moitié de celles-ci. grand comme on l’a vu en 2011, et il y a eu trois creux pré-occultation, pas deux.

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« Les zones et les quantités de matériaux identifiées autour de Chiron sont suffisamment différentes des observations précédentes pour suggérer que il n’y a pas de système d’anneaux stables mais plutôt un produit environnant qui progresse actuellement », a déclaré l’auteur de l’étude, le Dr Amanda Sickafoose du Planetary Science Institute, dans un communiqué.

L’occultation de Chiron en 2018 était principalement perceptible depuis l’océan, c’est donc une chance qu’un grand télescope soit directement arrivé dans la zone où il pouvait être vu
Crédit image : A. Sickafoose/PSI.

Chiron a occulté une autre étoile le 15 décembre 2022. L’étoile dans ce cas était plus brillante, les observations de l’événement avaient une résolution plus faible. Ce qui a été observé est le signe d’un large disque grumeleux, avec des concentrations irrégulières par rapport à celles de 2011 ou de 2018.

« Il y a de la matière en orbite autour de Chiron qui se développe sur des échelles de temps raisonnablement courtes », a poursuivi Sickafoose. .

Dans l’ensemble, il semble qu’il y avait moins de matière pour bloquer la lumière des étoiles autour de Chiron en 2018 qu’en 2011, mais plus d’ici 2022. Cela pourrait être le résultat d’une explosion en février 2021 qui a vu Chiron s’éclairer sensiblement, peut-être parce qu’il a secoué la matière qui a finalement renforcé son disque.

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Comme beaucoup d’autres centaures, Chiron a révélé des indications d’activité semblable à celle d’une comète. Même la partie la plus proche de son orbite est trop éloignée du Soleil pour qu’il puisse devenir très chaud, mais certains de ses gaz les plus instables s’échappent, et la façon dont ils s’associent au disque reste actuellement incertaine.

Si Chariklo et d’autres choses avec des systèmes d’anneaux évidents ont également quelque chose de plus compliqué, c’est également une question qui nécessite une enquête plus approfondie, tout comme la cause des modifications observées entre 2011 et 2018.

D’un autre côté, les observations de 2018. avait la capacité d’exclure tout environnement considérable, tel que celui qui aurait pu être développé par des gaz s’échappant à grande échelle.

De petits objets comme Chiron ne bloquent que la lumière atteignant une petite partie de la Terre. Dans le cas de l’occultation de 2018, la majorité de cette occultation était océanique – mais heureusement, l’occasion s’est manifestée grâce au télescope de 1,9 mètre de l’Observatoire astronomique sud-africain, ainsi qu’à un télescope de plus petite taille sur le même site Web. /p>

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Énoncé des exigences. Chiron ne doit pas être confondu avec Charon, la lune de Pluton, même si c’est généralement le cas.

L’étude de l’occultation de 2018 est publiée en libre accès dans The Planetary Science Journal.

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