jeudi, 18 avril 2024

La plus grosse roche spatiale du monde a été découverte – et perdue – dans le Sahara en 1916. A-t-elle déjà existé ?

Il existerait dans le Sahara une météorite qui ferait ressembler toutes les autres météorites à des cailloux. Un objet de la taille d’un immeuble de grande hauteur, signalé en 1916 par des observateurs occidentaux mais disparu ensuite sans laisser de trace. Aujourd’hui, des scientifiques britanniques ont décidé de résoudre le mystère à l’aide de données radar et de modèles d’élévation.

L’histoire semble être directement issue des expériences d’un jeune Indiana Jones. En 1916, les autorités consulaires françaises Gaston Ripert, en poste en Mauritanie (alors sous contrôle français), rapportèrent à ses associés qu’il avait été témoin d’une énorme météorite dans le désert à l’extérieur de la ville de Chinguetti. Après avoir apparemment entendu une conversation entre chameliers au sujet d’une « colline de fer », Ripert a entamé une mission nocturne avec un chef régional qui lui a interdit d’apporter une boussole ou lui a bandé les yeux, selon les traductions. Le chef a ensuite été empoisonné.

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Le secret était certainement requis – si notre société en croit l’histoire – – parce que les récits de Ripert décrivent une météorite si énorme qu’il l’a qualifiée de « montagne de fer ». Il mesurait au moins 100 mètres (330 pieds) de long et 40 mètres (130 pieds) de haut. À titre de comparaison, la plus grande météorite connue et confirmée, appelée Hoba, mesure 2,7 mètres (8,9 pieds) de diamètre.

Ripert a fourni des descriptions intéressantes de cette colline de fer et a même réussi à ciseler un fragment pesant environ 4,5 kilogrammes ( 10 livres), que les chercheurs de l’époque qualifiaient de découverte considérable. Cependant, les recherches ultérieures de la météorite à partir de 1924 n’ont pas permis de la trouver. Ripert l’a expliqué comme étant presque recouvert de sable, il est donc possible qu’il soit maintenant enfoui sous le sable du Sahara.

Les scientifiques se demandent depuis des années si cette colline de fer existe réellement. Aujourd’hui, dans un tout nouveau document préimprimé qui n’a pas encore été évalué par des pairs, Robert Warren, Stephen Warren et Ekaterini Protopapa ont proposé les moyens de déterminer enfin s’il existait et même où il peut être trouvé. C’est

là où la météorite Chinguetti pourrait se cacher.
Crédit image : Warren et al. 2024

Le tout nouveau travail intègre des données provenant de radars, des conceptions numériques d’élévation et des entretiens avec des chameaux pour limiter les emplacements possibles de ces objets. S’il existait, il faudrait qu’il soit recouvert d’une dune d’au moins 40 mètres (131 pieds) de hauteur, présupposent-ils.

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Ils ont demandé des données magnétiques aériennes au ministère mauritanien du Pétrole, de l’Énergie et des Mines, mais leurs informations n’ont pas été fournies. leur a proposé. L’équipe estime néanmoins qu’une enquête de trois semaines devrait leur permettre de couvrir l’endroit qui, selon eux, cache la météorite. Ils ont effectivement exploré une petite partie de la région à pied pendant trois jours, sans succès.

 » Il est possible que la météorite ait été recouverte de sable quelques années [après la découverte préliminaire],  » Warren et al., écrivez.  » Et parce que les recherches initiales se sont déroulées dans des instructions incorrectes, il est imaginable que la météorite ait été manquée et reste cachée dans les hautes dunes, attendant toujours d’être trouvée.  »

Et si Ripert se trompait ? Une étude réalisée en 2010 a conclu que sa partie de météorite, qui se trouve maintenant au Musée national de la nature des États-Unis, avait été brisée d’un corps parent ne mesurant pas plus de 1,6 mètre (5,25 pieds), ce qui contredit ses affirmations. Pourtant, il décrit l’existence d’aiguilles métalliques trop ductiles pour qu’il puisse prélever un échantillon en tentant de les ciseler. Des structures riches en nickel qui sont tout aussi ductiles ont été validées dans des météorites de fer en 2003, mais étaient inconnues de la science en 1916.

Les chercheurs précisent que les données magnétiques résoudront le mystère – et pourtant, si une grosse météorite le fait, n’existe pas sous le sable, Ripert a quand même collecté un échantillon de météorite quelque part et a semblé décrire des aiguilles ductiles de météorite qui ne seraient pas validées avant 87 ans.

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 » [A] les données aéromagnétiques dans la zone au sud de Chinguetti… peuvent enfin résoudre la question de l’existence de la météorite Chinguetti de manière définitive », ont-ils conclu.  » Si l’issue est défavorable, l’explication de l’histoire de Ripert resterait néanmoins non résolue, et les problèmes des aiguilles ductiles et de la découverte fortuite de la mésosidérite resteraient. « 

L’étude de recherche est disponible sur le serveur de pré-impression ArXiv.

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