vendredi, 19 avril 2024

Pourquoi les dinosaures comme le T. Rex avaient-ils des bras si petits ?

Tyrannosaurus rex est probablement le plus célèbre des dinosaures, réputé pour ses dents massives et sa taille géante, mais aussi pour ses bras relativement petits. Le terrifiant prédateur mesurait environ 12 mètres (40 pieds) de long et pourtant ses bras ne mesuraient que 1 mètre (3 pieds). Ce ratio absurde n’était cependant pas réservé exclusivement au roi des dinosaures : de nombreux autres théropodes – le clade auquel T. rex appartient… avait aussi de maigres appendices. Mais pourquoi ?

Pourquoi certains théropodes avaient-ils des armes aussi légères ?

La vérité est que personne ne le sait avec certitude. Les théropodes, ainsi que tous les autres dinosaures non aviaires, ont disparu 66 millions d’années plus tôt. Nous ne pourrons donc jamais voir par nous-mêmes comment ils maniaient leurs petits membres. Les paléontologues ont quelques théories.

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Un 14 mètres- long (45 pieds) T. rex aurait eu des bras de moins d’un mètre de long. C’est l’équivalent d’un humain mesurant 1,8 mètre (6 pieds) ayant des bras de seulement 13 centimètres (5 pouces) de long.
Crédit image : © IFLScience, Mateusz Atroszko/ Bowonpat Sakaew/ nale/ Shutterstock

L’une des premières idées est venue d’Henry Fairfield Osborn, qui a décrit et nommé T. rex en 1905. Il a proposé que les bras trapus du dinosaure aient pu être utilisés comme une sorte de dispositif de reproduction, ce qui lui conférait un avantage pendant les périodes attractives.

L’hypothèse est également d’actualité aujourd’hui. En 2022, suite à la découverte du Meraxes gigas, un autre théropode aux bras minuscules, Juan Canale, responsable du projet, a émis une hypothèse à ce sujet.

« Ils pourraient ont utilisé leurs bras à des fins reproductives, comme tenir la femme pendant l’accouplement », a soutenu Canale dans une déclaration. Des armes brèves auraient même pu aider M. gigas et d’autres théropodes, pour attirer des partenaires potentiels. « Le choix sexuel est une force évolutive puissante. Mais étant donné que nous ne pouvons pas observer directement leur comportement, il est difficile d’en être certain. »

Meraxes gigas balançait des armes légères 20 millions d’années avant T. rex a même existé.
Crédit image : Carlos Papolio (CC BY SA)

Canale a également recommandé que, bien qu’ils soient si chétifs, leurs petits bras pourraient ont aidé des dinosaures à se relever après une chute. Pesant environ 7 000 kilogrammes (15 500 livres), soit le poids d’un gros éléphant d’Afrique, cela signifie que c’était probablement difficile pour T. rex pour se relever du sol, donc même le plus petit bras aurait été utile.

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« Quand ils se levaient d’une position accroupie, ils pouvaient utiliser leurs bras pour faire de petites pompes de tyrannosaure », a déclaré Scott Persons, conservateur en chef du Musée d’histoire naturelle de Mace Brown, à BBC Future. « [ ] vous devez comprendre qu’en réalité, le tyrannosaure n’aide que sur les 2 premiers pieds [0,6 mètres] et après cela, il lui reste environ 15 pieds [4,5 mètres] pour décoller du sol. « 

Un autre concept est que des membres antérieurs trapus auraient pu aider les théropodes à éviter une amputation involontaire, ce qui nous semble être un gros bonus.

« Et si plusieurs tyrannosaures adultes convergeaient vers une carcasse ? Vous en avez beaucoup d’énormes crânes, avec des mâchoires et des dents incroyablement puissantes, déchirant et rongeant la chair et les os juste à côté de vous. Et si votre bon ami là-bas pense que vous vous approchez un peu trop près ? Il peut vous avertir en vous coupant le bras,  » Le paléontologue Kevin Padian en a parlé dans un communiqué de presse de 2022.

Dans ce cas, avoir des bras qui ne gênent pas pourrait faire la différence entre se faire mutiler par son compagnon et éviter de se faire mordre.

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Croyez-le ou non, certains chercheurs ont soutenu que T. Les membres pathétiques de Rex auraient pu en réalité être utilisés comme armes. Selon une étude de 2017, ils auraient pu être adaptés pour des « coupures vicieuses » – bien que cette opinion soit contestée, étant donné leur incroyablement petite taille. D’autres théories expliquant pourquoi certains théropodes avaient des bras si petits consistaient en fait à creuser des nids et à se toiletter.

Naturellement, il y a aussi la possibilité que les bras n’aient servi à rien et n’étaient qu’une relique laissée par leur ancêtres antérieurs. Peut-être que, face aux pressions évolutives, la similitude T. rex a investi moins d’énergie pour maintenir la taille de ses bras, les canalisant plutôt vers des jambes plus longues ou une tête plus grosse.

 » Un animal ne peut consacrer qu’une grande partie de son volume corporel à une chose ou une autre,  » John Hutchinson, biologiste au Royal Veterinary College de l’Université de Londres, a informé Live Science.  » Il ne peut pas être un touche-à-tout. Soit vous avez un corps extrêmement généralisé où tout est également spécialisé pour une niche spécifique générale et respectueuse de l’environnement, soit vous vous spécialisez réellement comme T. rex , qui est super spécialisé pour être un prédateur frontal. « 

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Le résultat final est un vestige, comme les bras d’un théropode ou le coccyx humain.

Carnotaurus sastrei poussant les petites armes à l’extrême.
Crédit image : Fred Wierum via Wikimedia Commons (CC BY-SA 4.0 )

Cependant, notre conseil préféré est peut-être que certains dinosaures, tels que le Carnotaurus, ont peut-être utilisé leurs petits bras dans un étrange écran de parade nuptiale qui fait tournoyer leurs bras. Phwoar.

Idéalement, les recherches futures et les découvertes de fossiles aideront à répondre à certaines des inquiétudes qui subsistent concernant les appendices absurdes des théropodes. Les raisons qui les sous-tendent pourraient être débattues, mais au moins nous pouvons tous être d’accord sur ce point. sont vraiment extrêmement stupides.

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