mercredi, 24 avril 2024

Un Uranus brillant est le cadeau de Noël de JWST pour nous tous

JWST nous offre à tous ce jour férié : une vue encore bien meilleure d’Uranus. Suite à une image incroyable prise plus tôt cette année, le télescope spatial a effectué de nombreuses observations du monde lointain des géants de glace. Une nouvelle image lancée pour marquer les vacances d’hiver révèle de nombreuses informations auparavant cachées.

JWST a en fait capturé des détails des sombres anneaux intérieurs et externes d’Uranus, y compris l’insaisissable anneau Zeta. Il s’agit de l’anneau incroyablement faible et diffus le plus proche de la planète. En vue grand champ, l’image révèle un minimum de 14 lunes, soit plus de la moitié des 27 satellites naturels connus dans le monde. Dans la variante en gros plan, vous pouvez voir que certaines lunes sont à l’intérieur des anneaux.

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Si les lunes et les anneaux n’étaient pas assez incroyables à votre goût, qu’en est-il de certaines caractéristiques climatiques ? Sous une lumière visible, Uranus est assez sans relief. Les observations de Voyager 2 dans les années 1980 le montrent comme une sphère lisse de couleur aigue-marine. En lumière infrarouge, les choses sont différentes. Il y a des tempêtes visibles sous forme de points brillants sur Uranus. Vous pouvez également voir la calotte polaire complète.

Uranus, ses anneaux et une grande partie de ses lunes, tels que capturés par JWST.
Image Crédit : NASA, ESA, CSA, STScI

La raison pour laquelle nous pouvons voir le pôle entier est qu’Uranus orbite sur le côté. Son axe présente une inclinaison massive de 98 degrés par rapport à son orbite. On pense que cela a été causé par une collision colossale survenue des milliards d’années plus tôt. Uranus approche de son solstice en 2028, et son axe pointe alors directement vers le Soleil. Les effets saisonniers produisent le dôme blanc visible sur cette image, et les observations du JWST aideront à démêler ces impacts de différents phénomènes météorologiques.

Uranus a des subtilités que l’on ne voit pas sur d’autres planètes, donc le travail menées par des chercheurs planétaires avec l’aide du JWST seront fondamentales pour construire une photo plus précise de ce qui se passe à l’intérieur de ce monde fascinant.

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