mercredi, 21 février 2024

Y a-t-il une différence entre le cerveau masculin et féminin ?

Ce court article est paru pour la première fois dans le numéro 14 de notre publication numérique totalement gratuite CURIOUS.

La question de savoir s’il existe une différence concrète entre les cerveaux masculins et féminins est l’une des plus convaincantes – et discutables – de l’histoire des neurosciences. En lisant le titre de cet article, vous aurez peut-être tout de suite levé les yeux au ciel : « Qu’est-ce qu’elle délire ? Décidément, on a laissé derrière nous ce genre de discussions avec les suffragettes ! » Ou bien, vous avez peut-être hoché la tête sagement :  » Naturellement, il existe des distinctions, et j’ai hâte de lire un traité notifié sur le sujet pendant que ma moitié prépare le dîner. » Il s’avère que nous allons devoir décevoir dans une certaine mesure les deux lecteurs hypothétiques.

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Il existe certaines différences, tout comme il existe une distinction dans la taille typique entre les hommes biologiques et les femmes. La question de savoir quelle est l’ampleur de ces différences est une question plus délicate à répondre, tout comme la question sans doute la plus vitale : est-ce vraiment important ?

Le point de vue historique

Le concept que quelque chose de fondamental distingue les cerveaux masculins et féminins a vraiment pris de l’ampleur au 19e siècle. Comme l’explique la neuroscientifique cognitive Gina Rippon dans son livre The Gendered Brain, cette époque a été marquée par une pression croissante de la part des femmes pour davantage de droits et d’inclusion dans la société. D’une certaine manière, cela a interrompu les hommes qui jouissaient d’un monopole sur tout le pouvoir et l’impact, et a galvanisé la communauté clinique pour qu’elle produise la preuve que les femmes étaient bien trop incapables et fragiles pour être prises au sérieux.

Introduisez-vous dans la « science » de la craniologie. L’idée était simple : un cerveau plus gros impliquait une plus grande intelligence. Grâce à de nombreuses falsifications d’informations et à une approche plutôt laissez-faire de la cohérence expérimentale, de nombreuses « mesures » qui semblaient prouver que les hommes avaient un bien meilleur cerveau ont été produites.

Cependant, la théorie n’a pas résisté à un examen plus approfondi. Rippon explique comment une équipe de mathématiciens – dont la statisticienne Alice Lee, parmi les premières femmes à avoir terminé leurs études à l’Université de Londres – a produit des informations qui ont provoqué l’abandon rapide de la craniologie après avoir montré que quelques-unes des plus petites têtes de leur échantillon provenaient de un groupe d’anatomistes célèbres et masculins. Comme ils le disent, la taille compte.

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Ce n’était pas la juste, ni la dernière, tentative. utiliser la croyance clinique pour démontrer les prétendues distinctions immuables entre les sexes. Il y avait l’argument avancé par Edward H. Clarke dans Sex in Education ; ou une chance équitable pour les filles, qu’exposer les femmes aux mêmes techniques d’enseignement que celles utilisées pour éduquer les hommes équivalait à courir le risque de « névralgies, maladies utérines, hystérie et autres dérangements du système nerveux », consistant en d’idées alternatives telles que « Les jeunes garçons doivent étudier et travailler à la manière des enfants, et les femmes à la manière des femmes ».

Vous pourriez être stupéfait (ou effrayé) d’entendre des concepts comparables poursuivre l’éducation jusqu’au 21e siècle. Comme l’a expliqué la neuroscientifique Lise Eliot pour The Conversation en 2021, « il y a environ un an, les enseignants ont été invités à séparer les enfants et les femmes pour les cours de mathématiques et d’anglais sur la base des prétendues distinctions cognitives des sexes », y compris que « heureusement, beaucoup ont refusé ».

Les concepts désuets sur la façon dont les hommes et les femmes croient et apprennent se sont avérés difficiles à se débarrasser, et l’introduction de techniques cliniques plus avancées n’a pas mis fin à ce débat.

De nouvelles préoccupations, mais toujours pas de réponses

À l’ère des EEG, des scanners d’animaux de compagnie et des IRM, une grande quantité d’énergie a été consacrée à la recherche d’une distinction anatomique ou fonctionnelle entre les cerveaux masculins et féminins. Les articles qui le prouvent ne manquent pas, mais il y a aussi beaucoup de travaux qui vont du côté opposé, notamment une évaluation menée en 2021 par Eliot qui déclinait catégoriquement le concept de dimorphisme sexuel dans le cerveau humain.

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Les nouvelles méthodes d’étude du cerveau signifiaient uniquement de toutes nouvelles façons de rechercher la différence dont beaucoup restent sûrs qu’elle existe, de peur il expose la raison derrière des habitudes prétendument spécifiques au sexe. Comme le décrit Rippon, « En essayant de trouver des distinctions entre les sexes, les neurologues ont allègrement fait correspondre leurs présomptions sur les parties du cerveau les plus essentielles à leurs découvertes sur les parties du cerveau les plus grandes chez les hommes, même si cela impliquait d’inverser les conclusions antérieures. » /p>

Mettons une vérité de côté : les hommes ont généralement un cerveau plus gros. La raison simple en est que les mâles ont généralement un corps plus gros. Des distinctions similaires, certaines encore plus visibles, peuvent être observées dans d’autres organes.

Un problème, cependant, est que personne ne semble pouvoir trouver la meilleure méthode pour corriger cette différence typique très réelle dans la taille du cerveau. Il est également beaucoup plus difficile que vos manuels de biologie ne le laissent croire de se promener en reliant des parties particulières du cerveau à des fonctions spécifiques. Pour souligner cela, Rippon donne l’exemple de ce qu’elle appelle les « guerres des corps calleux » (et non le titre du prochain spin-off de Star Wars ).

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Le corps calleux est un ensemble de fibres nerveuses, qui font partie de la substance blanche du cerveau, qui relie les deux hémisphères entre eux. Un article datant de 1982 a révélé que chez les femmes, une partie du corps calleux était plus grande. Le fait que cette différence soit si mineure et sans importance statistique ne semblait pas avoir d’importance, et le concept s’est imposé.

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Il semble fournir une description soignée de quelques-unes des distinctions « connues » dans la façon de penser des hommes et des femmes. Un corps calleux plus petit équivaut à moins de connexions entre les hémisphères gauche et droit. Cela devrait permettre aux deux hémisphères de remplir plus efficacement leurs différentes fonctions attendues, offrant aux hommes un avantage dans les domaines des mathématiques et des sciences, tandis que les femmes étaient gênées par l’interaction cohérente entre les moitiés psychologique et logique de leur esprit. Nous allons faire une pause là pendant que vous arrêtez de rire.

Le fait que cette découverte, et d’autres similaires, ait gagné du terrain parle d’un autre aspect de cette discussion : le biais de publication. Étant donné à quel point les idées sur les emplacements « corrects » pour les hommes et les femmes sont profondément enracinées dans de nombreuses sociétés, il n’est peut-être pas surprenant que les recherches soutenant ces idées soient si accrocheuses.

Le rôle de l’environnement

Les neurosciences modernes en apprennent chaque jour davantage sur la capacité d’adaptation du cerveau humain. Notre cerveau change physiquement lorsque nous acquérons de toutes nouvelles capacités.

L’exemple classique est celui d’un chauffeur de taxi londonien, qui suit un programme de formation appelé Knowledge pour mémoriser le tracé sinueux des rues de la ville. Il a été démontré que l’apprentissage des connaissances modifie les structures cérébrales des automobilistes qui passent, notamment en augmentant la nouille de l’hippocampe postérieur, qui est liée à la mémoire spatiale.

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D’autres capacités, comme découvrir un instrument de musique, laissent également leur marque sur le cerveau. Ce que cela suggère, c’est que les distinctions entre deux cerveaux spécifiques pourraient avoir davantage à voir avec leurs diverses expériences, plutôt qu’avec leur sexe biologique.

La manière dont les jeunes garçons et filles sont traités dans la société pourrait également avoir un impact sur le développement de leur cerveau. Une grande attention a en fait été accordée à la question importante des préjugés sexistes dans les jouets et à la question de savoir si les pressions sociales restreignent les futurs choix professionnels des filles.

Bien que certaines recherches aient effectivement montré que des préférences pour les jouets stéréotypés « masculins » ou « femelles » existent même chez les singes – qui n’ont probablement pas eu à subir un barrage de rose ou bleu depuis leur naissance – Il serait difficile d’affirmer avec précision que les distinctions entre les cerveaux masculins et féminins sont innées alors que de nombreuses personnes mûrissent encore dans un environnement où l’expression de genre d’un enfant a un impact sur quelque chose d’aussi fondamental que la façon dont les adultes lui parlent.

Quand les choses échouent

L’un des points de friction dans ce différend est en réalité le fait que certains troubles psychologiques, neurologiques et développementaux affectent davantage un sexe que l’autre. Comment cela peut-il s’expliquer autrement qu’une distinction fondamentale dans leur cerveau ?

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Une étude de recherche de 2020 sur PNAS ont découvert des différences dans la taille des zones cérébrales entre les hommes et les femmes, ainsi que différents modèles d’expression génétique liés aux chromosomes sexuels – quelque chose qui n’avait été démontré auparavant que chez la souris. Les auteurs ont recommandé qu’en apprendre davantage sur les modèles d’expression génétique spécifiques au sexe pourrait en révéler davantage sur les différences entre les sexes dans les maladies cérébrales.

Nous ne pouvons pas non plus ignorer la vérité selon laquelle une partie de ce que nous pensions comprendre sur les différents sexes Les susceptibilités à de nombreuses conditions s’avèrent fausses.

Un exemple en est l’autisme, alors qu’on pense qu’il s’agit d’un problème qui touche pratiquement uniquement les hommes. En vérité, selon ce qu’on appelle la théorie de la société cérébrale, on croyait que les hormones sexuelles présentes tout au long de l’avancement fœtal « masculinisaient » complètement le cerveau des jeunes garçons, ce qui les rendait, entre autres choses, les plus susceptibles d’être autistes. Tout récemment, nous avons repensé et amélioré considérablement notre compréhension de la façon dont l’autisme agit différemment chez les femmes et les filles, ce qui a donné lieu à un nombre beaucoup plus important de diagnostics médicaux.

Où cela nous mène-t-il ?

Nous pouvons dire avec certitude qu’il existe certaines distinctions entre les cerveaux masculins et féminins, et qu’il y a davantage à découvrir sur leur origine. Rétablir l’équilibre en incluant les femmes – qu’elles soient humaines ou non – dans les études de recherche, là où cela n’a pas toujours été une priorité absolue, serait un bon début.

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Quant à savoir si ces distinctions révèlent un secret sur les capacités ou les aptitudes des hommes et des femmes, cela devient de moins en moins clair à chaque nouvel ajout à la littérature.

Des réponses plus intéressantes et explicatives peuvent provenir de l’examen de notre cerveau en fonction des vies que nous avons réellement vécues et des expériences que nous avons réellement vécues, et pas seulement des chromosomes sexuels avec lesquels nous sommes nés.

Et heureusement, dans une grande partie du monde au moins, de moins en moins de ces expériences de vie susceptibles d’altérer le cerveau sont désormais uniquement l’apanage des hommes.

Publication CURIOUSest un magazine numérique d’IFLScience comprenant des interviews, des professionnels, des plongées approfondies, des réalités amusantes, des actualités, des extraits de livres et bien plus encore. Le numéro 17 est maintenant disponible.

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