mardi, 6 décembre 2022

Quand les voitures électriques dominaient la route – 100 ans avant

Certaines choses dans le monde donnent l’impression d’exister depuis toujours, mais lorsque vous creusez vraiment dedans, vous découvrez qu’elles sont à peine assez âgées pour voter. Prenez la sécurité des aéroports, par exemple. Aujourd’hui, une palpation TSA et un scanner corporel complet semblent non seulement normaux, mais nécessaires avant un vol. Demandez à toute personne assez âgée pour avoir voyagé avant le 11 septembre et ils vous diront comment ils avaient l’habitude de marcher jusqu’à la porte quelques minutes avant le départ, de continuer à faire ce qu’ils voulaient avec seulement un simple détecteur de métal à traverser – ils ne l’ont pas fait même besoin de montrer leur carte d’identité à tous les agents de la TSA, puisque la TSA n’existait pas, en fait.

À l’autre extrémité de l’échelle se trouvent les choses qui semblent super-modernes, mais qui datent en réalité de plusieurs centaines d’années. Des choses comme les les films en super haute définition et appeler les choses « cool » pour montrer que vous les approuvez. Et solidement dans ce second camp, on trouve les voitures électriques : non pas, comme on les présente souvent, le véhicule du futur, mais celui dont l’histoire remonte à près de 200 ans – et dont on ne fait que revenir.< /p>

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La première version de ce que l’on pourrait sans doute appeler une « voiture électrique » date de 1828 – et ce n’est pas une faute de frappe. Quand Ányos Jedlik, le physicien hongrois et prêtre bénédictin qui a inventé l’un des premiers moteurs électriques, a construit son petit modèle de voiture autour de sa création, le Royaume-Uni était encore à l’époque géorgienne, l’Allemagne n’existait pas encore et Eliza Hamilton, épouse de Alexander, s’agitait encore dans l’East Village de New York.

C’était aussi à cette époque qu’un inventeur écossais, Robert Anderson, a créé une voiture électrique qu’il pouvait conduire – mais pour diverses raisons, il faudrait encore quelques décennies avant que des véhicules électriques pratiques rendu à la production.

En avril 1881, à Paris, un ingénieur nommé Gustave Trouvé est entré dans l’histoire lorsqu’il a roulé sur le rue dans sa dernière invention : le premier véhicule électrique transportant des êtres humains au monde avec sa propre source d’alimentation. Il était composé d’un moteur électrique Siemens attaché à un tricycle, et il était alimenté par un gadget relativement nouveau et révolutionnaire – la batterie rechargeable. Au cours de la décennie, la scène avait explosé : des voitures électriques étaient en cours de développement au Royaume-Uni, en France, en Allemagne et, en 1891, le Etats-Unis.

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La la première voiture électrique aux États-Unis est arrivée de Des Moines, Iowa, et comme tout en Amérique, il était plus grand que ses rivaux européens – il avait six sièges et pouvait atteindre une vitesse de pointe de 22,5 kilomètres par heure (14 miles par heure). Ce n’était pas un véhicule sophistiqué, mais c’était suffisant pour inspirer d’autres constructeurs automobiles du pays, et l’industrie a prospéré.

Il y avait la Fritchle Electric Automobile : une première, voiture entièrement électrique conçue à Denver au début des années 1900 qui fonctionnait avec une batterie de 28 cellules de 180 à 270 kilogrammes (400 à 600 livres). Cela a dû être étonnant pour ceux qui l’ont vu, conduire avec un moteur de huit chevaux jusqu’à 160 kilomètres (100 miles) sur une seule charge. En fait, en 1908, Oliver Fritchle lui-même a fait un voyage de 2 100 kilomètres (1 300 milles) dans l’un des véhicules, conduisant de Lincoln, Nebraska, à New York City dans une démonstration de puissance à ses concurrents.

Les voitures électriques avaient donc fait leurs preuves sur la route, mais elles avaient aussi d’autres avantages : elles étaient plus propres, plus silencieuses et plus faciles à conduire que leurs homologues à essence. Au fur et à mesure que le nombre de villes électrifiées augmentait, elles étaient également de plus en plus faciles à recharger, ce qui ajoutait à leur commodité. Il n’est pas surprenant qu’ils aient été populaires, alors – il y avait des ambulances électriques ; New York et Londres étaient desservies par des flottes de taxis électriques ; même la toute première contravention pour excès de vitesse a été délivrée à un conducteur de voiture électrique – un homme du nom de Jacob German, qui a été chronométré à la vitesse vertigineuse de 19 km/h (12 mph) et poursuivi par un policier à vélo.

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Et il n’y avait pas que les inventeurs décousus maintenant perdus dans l’histoire qui poussaient les véhicules : même Henry Ford et Thomas Edison ont participé à l’acte, annonce d’une équipe pour créer une voiture électrique moins chère – une entreprise qui a été finalement malheureux – au milieu des années 1910.

Aux en 1900, près d’une nouvelle voiture sur trois était alimentée à l’électricité – elle était hors-vente, et l’industrie valait plus que tous les autres types de voitures disponibles. Aujourd’hui, moins d’un sur 20 les nouvelles voitures sont électriques – même après une décennie de croissance exponentielle du marché.

Pourquoi les voitures électriques ont-elles perdu la faveur du public ? Il y a quelques raisons. Ironiquement, leur facilité d’utilisation a fini par jouer contre eux, car ils sont devenus considérés comme un objet féminin – adapté aux femmes allant voir leurs amis, mais pas à un Américain costaud rêvant de conquérir le désert.

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Mais plus que cela, le problème s’est avéré être un problème de pouvoir et de myopie. Les ingénieurs – et les conducteurs – ont découvert que le carburant liquide fournissait simplement plus d’énergie par unité de masse qu’une batterie au plomb. Pendant ce temps, il était peu probable que quiconque en dehors d’une ville ait accès à l’électricité : tout long voyage en voiture électrique donnerait l’impression de se retrouver bloqué dans une ville de Podunk avec une batterie à plat et aucun moyen de la recharger.

L’essence, en revanche, était puissante et abondante. Le le boom pétrolier du Texas a été à peine commencé, et il devait sembler impensable que le pétrole liquide puisse jamais s’épuiser. Peu à peu, l’industrie des véhicules électriques s’est éteinte jusqu’à la quasi-extinction, tandis que les voitures à essence ont conquis le monde entier.

Ce n’est que dans les années 1990, un siècle après leur apogée, que les voitures électriques ont commencé à connaître un regain de popularité. Le monde commençait tout juste à prendre conscience du problème du changement climatique et les États commençaient à mettre en place des réglementations sur les émissions des véhicules. Plus important encore, la batterie lithium-ion avait été inventée en 1985 et commercialisée en 1991, et enfin les batteries au plomb lourdes, encombrantes et inefficaces qui alimentaient les premiers véhicules électriques pourraient être améliorées.

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En 1996, General Motors a lancé l’EV1 – la première voiture électrique moderne d’un grand constructeur automobile à être produite en série. À peine un an plus tard, Honda a lancé l’EV Plus, qui était la première à ne pas utiliser de batteries au plomb. Mais ce n’est qu’en 2003, lorsque les ingénieurs Martin Eberhard et Marc Tarpenning ont lancé une société de voitures de sport électriques nommée Motors, que les choses ont vraiment décollé.

« Tous les génies ici chez General Motors n’arrêtaient pas de dire que la technologie lithium-ion était dans 10 ans, et Toyota était d’accord avec nous – et boum, arrive », Bob Lutz, vice-président de G.M, a déclaré au New Yorker en 2009, après la sortie de la Roadster, la première voiture entièrement électrique produite en série et homologuée pour les autoroutes.

« J’ai dit : ‘Comment se fait-il qu’une toute petite startup< /a>, dirigé par des gars qui ne connaissent rien à l’industrie automobile, peut faire ça, et nous non ? » se souvient-il. « C’est le pied-de-biche qui a permis de briser l’embouteillage. »

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À partir de ce moment, l’industrie n’a cessé de se renforcer. Vous auriez du mal à trouver aujourd’hui un constructeur automobile qui n’offre pas d’option tout électrique. Nous roulons dans des bus électriques, nous pouvons voler dans des avions électriques et des speedsters électriques s’affrontent dans des courses de dragsters aériennes dans le désert.

Mais aussi populaires que soient les véhicules électriques aujourd’hui, ils sont encore loin de la popularité sauvage dont ils jouissaient il y a plus d’un siècle. À leur apogée dans les années 1900, vous étiez presque deux fois plus susceptibles de rencontrer une voiture électrique dans la nature qu’une voiture à essence. Aujourd’hui, moins plus d’une voiture sur cent sur la route est électrique.

Mais les choses changent. Le mois dernier, la Californie a interdit la vente de nouvelles voitures à essence d’ici 2035, et d’autres États sont sur le point de suivre. De telles mesures probablement crucial pour respecter les déclarations de l’administration Biden objectif de zéro émission nette d’ici 2050. Dans cinq ans, il devrait être aussi bon marché d’acheter une voiture électrique qu’une voiture à essence, et il existe des solutions assez novatrices pour rendre l’option éco encore plus verte.

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Les véhicules électriques seront-ils donc aussi populaires qu’avant ? Seul le temps nous le dira. Mais peut-être que la vraie question est : étant donné le les avantages environnementaux des véhicules à batterie par rapport aux versions à combustible fossile désormais standard – pouvons-nous vraiment nous permettre qu’ils ne le soient pas ?

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